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Un sistema ecológico para degradar las toallitas higiénicas, ganador del certamen nacional del Stockholm Junior Water Prize

Educación Ambiental | 21 mayo 2018

Un innovador sistema ecológico para degradar las toallitas higiénicas, basado en la capacidad del gusano de la miel para descomponer los derivados del polietileno, ha sido el proyecto ganador del certamen nacional del Stockholm Junior Water Prize (SJWP), considerado el ‘Premio Nobel del Agua’ para jóvenes. Los responsables de este trabajo son dos estudiantes de primero de Bachillerato del Colegio Marista Santa María de Orense, Miguel Aragón Fernández y Miguel Sequeiros Doval, junto a su tutora, Lydia Castro Núñez, que defendieron su investigación en una exposición oral de 20 minutos, ampliando así la información aportada en el trabajo escrito.

El Stockholm Junior Water Prize ( SJWP) es una competición internacional que premia la investigación juvenil en temas de agua y sostenibilidad, en la que cada año se reciben más de 10.000 proyectos procedentes de 30 países, y que en España impulsan Fundación Aquae y la Escuela del Agua.

A la final nacional celebrada el 24 de mayo en Madrid, se presentaron también como finalistas, “DERECALL, un dispositivo de riego ecológico por evaporación y condensación de agua de lluvia”, realizado por Saúl Jurado y Raisa Ochoa del Instituto de Educación Secundaria Martín Rivero de Ronda (Málaga); y un  “Invernadero con autorriego de agua de mar”, realizado por Laura Costas e Inés Castro, estudiantes del Colegio Plurilingüe Alborada de Vigo.

Los estudiantes del proyecto ganador se han basado en las recientes investigaciones de las universidades de Cantabria y Cambridge, que demuestran que el gusano de la miel, Galleria mellonella, puede degradar el polietileno de forma natural, mediante su ingesta. Estos jóvenes han dado un paso más, al demostrar que este gusano también es capaz de descomponer los compuestos derivados del polietileno, presentes en las toallitas higiénicas, sin generar productos contaminantes ni afectar al ciclo vital de este ser vivo. Según explica Lydia Castro, tutora de este equipo, «este tipo de productos creados a partir de polietileno no supondrían mayor problema si hubiese una manera ecológica de degradarlos. Actualmente, la mejor alternativa es el reciclaje en plantas especializadas, pero lamentablemente muy pocos se reciclan, por lo que un altísimo porcentaje de plásticos acaba contaminando océanos y ríos».

Semanas después de haber finalizado su proyecto, este equipo descubrió que un grupo de investigadores acababa de mejorar una enzima de origen bacteriano, que ya se sabía que podía desintegrar el polietileno. «Este descubrimiento nos ha animado todavía más para continuar trabajando en esta línea, ya que constata que estamos en el buen camino», señala Castro. Las toallitas higiénicas no son biodegradables (su porcentaje de desintegración en agua no llega al 40% en un periodo de dos días, frente al 95% del papel higiénico, compuesto en su mayoría por celulosa, que se deshace en media hora). Esta difícil degradación ocasiona pérdidas millonarias (más de 1.000 millones de euros anuales en la Unión Europea) por los taponamientos de las tuberías, llegando a inhabilitar temporalmente algunas depuradoras de agua y creando un grave problema de salud en muchas ciudades. Precisamente, el pasado 9 de mayo el Senado instó al Gobierno español a adoptar medidas para prevenir y evitar estos efectos.

Este equipo participará en Estocolmo en la Final Internacional del Stockholm Junior Water Prize, del 26 al 31 de agosto, coincidiendo con la Semana Mundial del Agua. Un jurado de expertos internacionales entrevistará a los finalistas de cada país y decidirá el proyecto ganador, que recibirá 15.000 dólares, un diploma y una escultura de cristal azul de manos de la princesa Victoria de Suecia, patrona de este galardón

El jurado, que ha premiado la creatividad del proyecto, así como su metodología, habilidad práctica y presentación, está compuesto por el presidente, Rafael Mujeriego, catedrático emérito de Ingeniería Ambiental de la Universidad Politécnica de Catalunya; y los vocales Amelia Pérez Zabaleta, directora de la Cátedra AQUAE de Economía del Agua (Fundación Aquae y UNED) y experta en el área de ciencia sociales vinculadas al agua; Marta Soler Artiga, Doctora en Didáctica de las Ciencias por la Universidad Autónoma de Barcelona y experta en educación ambiental; Emma Fernández, miembro del Consejo de Estrategia y Supervisión de Fundación Aquae y consejera independiente de SopraSteria, Axway y Ezentis; y Jaime Pérez del Val, jefe del Área de Cultura Científica del CSIC.

Los dos estudiantes orensanos responsables del proyecto competirán en la final internacional en Estocolmo del 26 al 31 de agosto


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